A corrida para descarbonizar a aviação ganhou um impulso neste Dia da Terra com o anúncio de uma rodada de $ 20,5 milhões da Série A pela Universal Hydrogen , uma startup com sede em Los Angeles com o objetivo de desenvolver soluções de armazenamento de hidrogênio e kits de conversão para aeronaves comerciais.

“O hidrogênio é o único caminho viável para a aviação atingir as metas do Acordo de Paris e ajudar a limitar o aquecimento global”, disse o fundador e CEO Paul Eremenko em uma entrevista ao TechCrunch. “Vamos construir uma cadeia de valor de hidrogênio de ponta a ponta para a aviação até 2025.”

A rodada foi liderada pela Playground Global, com um consórcio de investidores incluindo Fortescue Future Industries, Coatue, Global Founders Capital, Plug Power, Airbus Ventures, Toyota AI Ventures, Sojitz Corporation e Future Shape.

O primeiro produto da empresa serão cápsulas modulares leves para transportar “hidrogênio verde”, produzido usando energia renovável para aeronaves equipadas com células de combustível de hidrogênio. As cápsulas estarão disponíveis em tamanhos diferentes para aeronaves que variam de táxis aéreos VTOL a aviões de corredor único de longa distância.

“Queremos que sejam intercambiáveis dentro de cada classe de aeronave, um pouco como as baterias de consumo hoje”, diz Eremenko.

Para ajudar a impulsionar o mercado de suas cápsulas, a Universal Hydrogen está desenvolvendo um desses aviões, um turboélice modificado de 40-60 lugares, capaz de voos regionais de até 700 milhas. O esforço é uma colaboração com o investidor-semente Plug Power, que fornecerá o hidrogênio e as células de combustível, e a magniX, que desenvolve motores para aeronaves elétricas.

A Eremenko espera que o avião voe passageiros pagantes em uma aeronave maior de 50 lugares até 2025 e, em última instância, produzir kits para as companhias aéreas regionais reformarem suas próprias aeronaves.

“Queremos alguns anos de serviço para eliminar o risco da certificação de hidrogênio e da aceitação dos passageiros antes que a Boeing e a Airbus decidam sobre os aviões que construirão no início da década de 2030”, disse Eremenko. “É fundamental que pelo menos um deles construa um avião a hidrogênio ou uma aviação que não atinja seus objetivos climáticos.”

A Universal Hydrogen não é a única a apostar no hidrogênio. ZeroAvia no Reino Unido está desenvolvendo sua própria aeronave regional de célula de combustível em um cronograma ainda mais ambicioso, e a Airbus em particular tem sido trabalhando em conceitos de aeronaves a hidrogênio.

Eremenko espera que a produção de uma rede de logística de hidrogênio simples e segura atraia em breve novos participantes.

“É como o sistema Nespresso. Temos que fazer a primeira cafeteira ou ninguém se preocupa com nossa tecnologia de cápsulas, mas não queremos estar no negócio de cafeteiras. Queremos que outras pessoas façam café com nossas cápsulas. ”

A Universal Hydrogen usará os fundos da Série A para aumentar sua equipe atual de 12 pessoas para cerca de 40 e acelerar o desenvolvimento de sua tecnologia.

Demonstração da subescala de 30kW do trem de força de aviação da Universal Hydrogen, com combustível de hidrogênio da Plug Power célula e um motor magniX.