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O Pivot Bio ganha US $ 430 milhões na rodada D, à medida que micróbios modificados comprovam seu valor na agricultura

A Pivot Bio fabrica fertilizantes – mas não diretamente. Seus microrganismos modificados são adicionados ao solo e produzem nitrogênio que, de outra forma, teria de ser transportado de caminhão e despejado ali. Esta abordagem baseada na biotecnologia pode economizar tempo e dinheiro dos agricultores e, em última análise, pode ser mais favorável ao meio ambiente – uma grande oportunidade em que os investidores investiram $ 430 milhões na última rodada de financiamento da empresa .

O nitrogênio está entre os nutrientes de que as plantações precisam para sobreviver e prosperar, e é apenas despejando fertilizante no solo e misturando-o que os agricultores podem continuar crescendo nas taxas de hoje. Mas, de certa forma, ainda estamos fazendo o que nossos antepassados ​​fizeram gerações atrás.

“Os fertilizantes mudaram a agricultura – é o que tornou possível tanto do século passado. Mas não é uma maneira perfeita de levar nutrientes para as plantações ”, disse Karsten Temme, CEO e cofundador da Pivot Bio. Ele ressaltou o simples fato de que distribuir fertilizante em mil – quanto mais dez mil ou mais – hectares de terras agrícolas é um imenso desafio mecânico e logístico, envolvendo muitas pessoas, maquinário pesado e tempo valioso.

Sem mencionar o risco de que uma chuva forte carregue uma grande quantidade do fertilizante antes de ser absorvido e usado, e as enormes contribuições da estufa gases produzidos pelo processo de fertilização. (A abordagem do micróbio parece ser consideravelmente melhor para o meio ambiente.)

No entanto, a razão de fazermos isso em primeiro lugar é essencialmente para imitar o trabalho dos micróbios que vivem no solo e produzir nitrogênio naturalmente. As plantas e esses micróbios têm uma relação que remonta a milhões de anos, mas os minúsculos organismos simplesmente não produzem o suficiente. O insight da Pivot Bio quando começou, há mais de uma década, era que alguns ajustes poderiam sobrecarregar esse ciclo natural do nitrogênio.

“Todos nós conhecemos que os micróbios eram o caminho a seguir”, ele disse. “Eles são naturalmente parte do sistema radicular – eles já estavam lá. Eles têm esse ciclo de feedback, onde se detectam fertilizante, não produzem nitrogênio, para economizar energia. A única coisa que fizemos foi que a parte do genoma responsável pela produção de nitrogênio está offline e estamos despertando. ”

Outras empresas de biotecnologia com foco na agricultura como Indigo e AgBiome também estão procurando modificar e gerenciar o “microbioma” da planta, ou seja, a vida que vive nas imediações de uma determinada planta. Um microbioma modificado pode ser resistente a pragas, reduzir doenças ou oferecer outros benefícios.

Illustration showing stages of modifying and deploying nitrogen-producing microbes.

Créditos de imagem: Pivot Bio

Não é tão diferente da levedura, que como muitos sabem por experiência, funciona como um agente vivo em ascensão. Esse micróbio foi cultivado para consumir açúcar e produzir um gás, que leva a bolsas de ar em produtos de panificação. Este micróbio foi modificado um pouco mais diretamente para consumir continuamente os açúcares produzidos por plantas e liberar nitrogênio. E eles podem fazer isso a taxas que reduzem enormemente a necessidade de adicionar fertilizantes sólidos ao solo.

“Pegamos o que tradicionalmente é toneladas e toneladas de materiais físicos e encolhemos que em pó, como o fermento de padeiro, que cabe na mão ”, disse Temme (embora, para ser preciso, o produto seja aplicado na forma líquida). “De repente, o gerenciamento daquela fazenda fica um pouco mais fácil. Você libera o tempo que passaria sentado no trator aplicando fertilizante no campo; você adicionará nosso produto ao mesmo tempo em que estará plantando suas sementes. E você tem a confiança de que, se uma tempestade passar na primavera, ela não levará tudo embora. Globalmente, cerca de metade de todos os fertilizantes são lavados … mas os micróbios não se importam. ”

Em vez disso, os micróbios ficam quietos no solo, bombeando nitrogênio a uma taxa de até 40 libras por acre – uma maneira notavelmente antiquada de medi-la (por que não gramas por centímetro quadrado?), Mas talvez de acordo com as tendências anacrônicas ocasionais da agricultura. Dependendo da cultura e do ambiente, isso pode ser o suficiente para dispensar a adição de fertilizantes, ou pode ser cerca de metade ou menos.

Qualquer que seja a proporção fornecida pelos micróbios, deve ser tentador empregá-los, porque Pivot Bio triplicou sua receita em 2021. Você pode se perguntar por que eles podem ter tanta certeza apenas na metade do ano, mas como atualmente estão vendendo apenas para agricultores no hemisfério norte e o produto é aplicado em época de plantio no início do ano, as vendas do ano já estão concluídas e podem ter certeza de que são três vezes o que venderam em 2020.

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Os micróbios morrem assim que a safra é colhida, portanto, não é uma mudança permanente no ecossistema. E no ano que vem, quando os agricultores voltarem para buscar mais, os organismos podem muito bem ter sido modificados ainda mais. Não é tão simples quanto ligar ou desligar a produção de nitrogênio no genoma; a via enzimática do açúcar ao nitrogênio pode ser melhorada, e o limite para quando os micróbios decidem realizar o processo em vez de descansar também pode ser alterado. A iteração mais recente, Proven 40, tem o rendimento mencionado acima, mas outras melhorias estão planejadas, atraindo clientes em potencial sobre o muro sobre se vale a pena mudar de tática.

O potencial para receita recorrente e crescimento (por sua estimativa atual, eles são capazes de atender a cerca de um quarto de um mercado total de $ 200 bilhões) levou à atual rodada monstruosa D, que foi liderada por DCVC e Temasek. Há cerca de uma dezena de outros investidores, para os quais remeto aos leitores o press release , que os enumera sem dúvida uma ordem negociada com muito cuidado.

Temme diz que o dinheiro irá para aprofundar e ampliar a plataforma e aumentar o relacionamento com os agricultores, que parecem fisgados depois de tentarem. No momento, os micróbios são específicos do milho, do trigo e do arroz, o que obviamente cobre uma grande parte da agricultura, mas há muitos outros setores da indústria que se beneficiariam de um ciclo de nitrogênio otimizado e aprimorado. E é certamente uma validação poderosa da visão que Temme e seu cofundador Alvin Tamsir tiveram 15 anos atrás na pós-graduação, disse ele. Esperamos que isso seja motivo de reflexão para aqueles que estão nessa posição agora, imaginando se vale a pena.

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